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Gato Montés

gato montés euroasiático

Características e imágenes gato del monté felis silvestris y en donde vive

Taxonomía y filogenia: gato monteses forman parte del linaje Felis y está estrechamente relacionado con el gato de montaña chino, que algunas autoridades clasifican como una subespecie de gato montés, y más lejano al gato de arena con el que compartió un ancestro común hace unos 2,5 millones de años. Hay un considerable debate sobre la taxonomía y la filogenia de esta especie, con hasta 19 subespecies descritas.

Las más robustas y ampliamente aceptadas de ellas, basadas en diferencias morfológicas y genéticas, son el gato salvaje europeo F. s. silvestris, el gato salvaje africano F. s. lybica y el gato salvaje asiático F. s. ornata (a veces denominado gato del desierto indio o gato de la estepa). Algunas subespecies han sido tratadas como especies completas, y hay pruebas de que el gato montés europeo merece ser separado como una especie distinta, F. silvestris.

gato salvaje asiático (Felis silvestris ornata) GATO indio del desierto
Las distintivas orejas oscuras de este gato salvaje ayudan a identificarlo como la forma asiática. Las orejas son en gran parte desconocidas en los Wildcats de otras regiones.

Según esta clasificación, los gatos monteses de África y Asia se mantendrían como una sola especie, F. lybica, siendo F. l. ornata la subespecie que habita la mayor parte de Asia, y una división de las poblaciones africanas de Oriente Medio en dos subespecies: F. l. cafra en el África subsahariana y F. l. lybica en el Oriente Medio y presumiblemente en todo el norte de África (que carecía de muestras genéticas en el estudio).

El gato doméstico surgió del gato montés en el Creciente Fértil hace más de 9.000 años. Es biológicamente la misma especie y se encuentra en toda el área de distribución del gato montés, donde puede hibridarse con individuos silvestres, lo que complica aún más la clasificación de esta especie.

Descripción

El aspecto del gato salvaje es muy similar al del gato doméstico. Los gatos salvajes son generalmente un poco más grandes, de patas más largas y más robustos, pero los gatos salvajes o de aldea en las zonas rurales pueden ser indistinguibles. Las poblaciones silvestres se agrupan en tres grandes grupos morfológicos (o morfotipos), reflejando el tratamiento habitual de subespecies, con una variación considerable dentro de cada grupo e Inter gradaciones entre ellos.

el gato salvaje europeo tiene el aspecto de un gato atigrado a rayas muy desarrollado, con un pelaje de color marrón grisáceo pálido a oscuro, cola de pelaje grueso y un distintivo mentón y pecho blancos.

gato montés europeo (Felis silvestris silvestris)
Un gato salvaje europeo en la nieve. Los gatos salvajes se encuentran por encima de la línea de nieve en gran parte de su rango templado euroasiático, pero su distribución se detiene donde la nieve profunda está presente durante gran parte del año. Cautivo

El gato salvaje asiático es de color isabelino pálido a leonado y es la forma más marcada, con manchas marrón oscuro a negro que cubren el cuerpo. Los ejemplares asiáticos suelen tener orejas pequeñas y oscuras que rara vez se ven en otras poblaciones.

El gato montés africano es de color gris arenoso a marrón leonado y generalmente está ligeramente marcado con manchas o estrías indistintas en el cuerpo. Los individuos subsaharianos suelen tener las orejas de color rojo ladrillo, lo que los distingue de los gatos domésticos.

Todas las formas tienen una cola rayada que termina en una punta oscura, y tienen rayas en la parte superior de las patas; éstas forman «brazaletes» negros distintivos en las patas delanteras en la mayoría de las poblaciones del África subsahariana. Las variantes de piebaldo, jengibre y negro son el resultado de la hibridación con los gatos domésticos.

Especies similares Aparte del gato doméstico, el gato de montaña chino es muy similar. Carece de las manchas corporales obvias típicas de los gatos monteses asiáticos, aunque los individuos de gatos monteses ligeramente marcados son difíciles de diferenciar. Sus áreas de distribución se encuentran sólo en la esquina noroeste de la meseta tibetana en China. El Gato de la Selva más grande es simpático a través de Asia Central hasta la India donde el gato salvaje es típicamente más manchado y carece del distintivo hocico blanco y la cola corta del Gato de la Selva.

Hábitat gata montes

El gato montés tiene una amplia distribución que abarca gran parte de Eurasia y África. En Europa occidental, el área de distribución incluye Escocia y Europa continental, desde España, Francia y Alemania hasta Belarús, y al este hasta la costa meridional del Mar Negro y el Cáucaso. Está presente en toda África, pero está ausente de la selva tropical de África occidental y central y del interior abierto del Sahara.

Está presente de manera irregular en todo el Oriente Medio, donde está ausente sobre todo en el interior de la Península Arábiga, y en una amplia franja del Asia sudoccidental y central, desde el Irán a lo largo de la costa oriental del Mar Caspio hasta el sur de Kazajstán, desde el sudeste hasta la India central, y desde el este hasta la China central y el sur de Mongolia. Su distribución oriental está delimitada por el borde septentrional de la meseta tibetana y los montes de Altai en Mongolia. Está ausente en el interior del desierto de Taklamakan en China.

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El gato montés se encuentra en una variedad extremadamente amplia de hábitats. Con la excepción de los bosques densos y húmedos y los interiores de los desiertos abiertos, se encuentran en prácticamente todos los hábitats con una cobertura desde el nivel del mar hasta los 3.000 m. Evitan los hábitats muy abiertos, las costas expuestas, las regiones montañosas altas con escasa vegetación y las zonas con nieve profunda o continua. Ocupan fácilmente hábitats modificados por el hombre de todo tipo, siempre que haya cobertura, incluidos los bosques talados, las tierras agrícolas, los pastos para el ganado y las plantaciones. Por lo general, evitan los hábitats de cultivo intensivo que carecen de cobertura vegetal.

Alimentación

La dieta de los Felinos salvajes está dominada por una combinación de pequeños roedores y, dependiendo de la disponibilidad relativa, conejos y liebres. La mayoría de las poblaciones de gatos salvajes tienen acceso a roedores abundantes, por lo que las especies de presas más comunes incluyen ratones, ratas, topillos, hámsteres, aves, jerbos y jerbos. Sin embargo, en los lugares donde abundan los lagomorfos o donde las poblaciones de roedores disminuyen, predominan las liebres y los conejos (ya sea de forma general o estacional).

En el este de Escocia, los lagomorfos (principalmente el conejo europeo) constituyen hasta el 70% de sus presas. Los conejos jóvenes son la principal especie de presa durante la primavera y el verano, mientras que los conejos adultos son susceptibles a la enfermedad mixomatosa (que no afecta a los gatos monteses) durante el invierno, lo que probablemente aumenta su vulnerabilidad a la depredación.

Gato salvaje europeo durante el tiempo de alimentación, con un ave en la boca
Gato salvaje europeo durante el tiempo de alimentación, con un ave en la boca

Análogamente, en España, el conejo europeo es la principal presa del gato montés en el hábitat mediterráneo de baja altitud, mientras que se alimenta principalmente de pequeños roedores en el hábitat mediterráneo de alta montaña, donde el conejo está ausente. A veces se registran ungulados muy jóvenes o pequeños en la dieta del gato montés, como la cabra montesa, la gamuza, el corzo, el ciervo rojo, el jabalí, los duikers y las gacelas, aunque la mayoría de los registros se explican probablemente por la carroña.

A veces se matan pequeños carnívoros, incluyendo registros de ginetas de manchas pequeñas, suricatas, martas de piedra, turones y comadrejas, y rara vez se ha registrado canibalismo. Después de los roedores y los lagomorfos, las aves constituyen la categoría de presa más importante para los gatos monteses, especialmente las especies que se alimentan en el suelo como las palomas, las palomas, las perdices, las gallinas de arena, las pintadas, las codornices, los gorriones y los tejedores. Se registran gatos salvajes en pantanos y ciénagas tomando una variedad de aves acuáticas como fochas, grietas y patos, y hay un registro de un águila de cola blanca en la costa del Mar Negro (que podría haber sido recogida).

La gata salvaje hembra transportaba una gallina blanca en su boca
La gata salvaje hembra transportaba una gallina blanca en su boca

Los gatos de la Jungla se alimentan oportunamente de una gran variedad de reptiles, principalmente pequeños lagartos y serpientes, y hay registros de grandes serpientes venenosas (por ejemplo, víboras de soplo y cobras), así como de anfibios, peces e invertebrados. Los gatos wildcat matan fácilmente a las aves de corral domésticas y, muy raramente, a las cabras y corderos domésticos recién nacidos que no suelen tener más de seis o siete días de edad. Beben diariamente cuando hay agua disponible, pero a menudo se encuentran lejos del agua en el Kalahari, Namib y el Sáhara, lo que sugiere que pueden sobrevivir independientemente del agua estancada.

Los gatos silvestres cazan principalmente en el suelo, aunque trepan y nadan muy hábilmente; persiguen fácilmente a las presas en las ramas más bajas o en los matorrales altos y en aguas poco profundas o entre la vegetación inundada. Son principalmente nocturnos-crepusculares, pero tienen pautas de actividad flexibles según la región, la estación y la presencia de competidores, depredadores o personas; por ejemplo, los gatos monteses del Kalahari son activos durante períodos más largos por la mañana y más temprano por la tarde durante la estación fría y seca.

Los gatos monteses localizan a sus presas a hurtadillas dentro de un rango de ataque o reaccionan de manera explosiva cuando las presas son arrojadas a un lugar cercano, corriendo hacia abajo o saltando a alturas superiores a los 2m. También esperan pacientemente en sitios rentables, como las madrigueras de roedores y especialmente para las aves en los abrevaderos o fuentes de agua artificiales en hábitats áridos (por ejemplo, en el Parque Transfronterizo de Kgalagadi, Sudáfrica/Botswana, y el Parque Nacional de Etosha, Namibia).

El éxito de la caza se conoce únicamente por la observación directa en el Parque Transfronterizo de Kgalagadi, donde se observaron 3.676 intentos de caza durante un estudio de 46 meses, de los cuales 2.553 (80%) tuvieron éxito. Las hembras de gatos selváticos tuvieron mayor éxito (87%) que los machos (69%) porque los machos cazaron presas más grandes con mayor frecuencia y con poco éxito, y las hembras cazaron fácilmente invertebrados capturados con mayor frecuencia que los machos; los machos y las hembras tuvieron igual éxito en la caza de la categoría de presas más importante, los pequeños roedores.

En el mismo estudio, los gatos monteses cazadores se desplazaron un promedio de 5,1 km (rango de 1 a 17,4 km) por noche y capturaron un promedio de 13,7 presas por noche, con hasta 113 muertes (muchas de ellas de invertebrados) en una noche. Un gato montés en el Cáucaso tenía 26 ratones que en conjunto pesaban 0,5 kg en su estómago. Los gatos salvajes se alimentan fácilmente de la basura, incluso del ganado muerto, y a veces almacenan presas más grandes cubriéndolas con arena, tierra o hojas.

Comportamiento

Los gatos montés se estudian mejor en Europa occidental y África meridional, y menos conocidos en Asia. La especie es solitaria y territorial, con comportamientos territoriales característicos de los felinos, como la marcación con orina y heces, pero el alcance de la defensa territorial probablemente varía mucho entre los distintos hábitats. El tamaño de las áreas de distribución varía considerablemente y en general sigue el patrón típico de los felinos de las grandes áreas de distribución de los machos que se superponen a las de las hembras, pero los sexos muestran poca diferencia en algunas poblaciones.

Reproducción y demografía

Los gatos forestales se reproducen por temporadas en zonas de estacionalidad extrema, como el Sahara y la mayor parte de Europa, apareándose en invierno hasta principios de la primavera y dando a luz en primavera hasta principios del verano. En otros lugares, los gatitos pueden nacer durante todo el año, aunque los picos de nacimiento suelen coincidir con los brotes de presa durante o después de la temporada de lluvias, por ejemplo, en África oriental y meridional.

African Wildcat
Los gatos monteses de África septentrional y el Oriente Medio suelen tener una coloración arenosa muy pálida con marcas de color canela, como este individuo fotografiado en la Reserva de Caza de Ouadi Rimé-Ouadi Achim, en el Chad central.

Las hembras pueden tener múltiples camadas al año; las hembras del Kalahari no producen gatitos durante la escasez prolongada de presas de roedores, pero pueden tener hasta cuatro camadas al año cuando las poblaciones de roedores entran en erupción. La gestación dura entre 56 y 68 días. El tamaño de la camada suele ser de dos a cuatro gatitos, raramente hasta ocho. El destete es de dos a cuatro meses, y la independencia es de 2 a 10 meses. Ambos sexos son sexualmente maduros a los 9-12 meses. Los gatitos independientes han sido observados visitando las guaridas y jugando con sus hermanos menores y su madre (Kalahari).

Mortalidad

Las tasas de mortalidad están pobremente documentadas en la mayor parte del rango. La mayor parte de la mortalidad en las poblaciones estudiadas se debe a factores humanos; por ejemplo, entre el 42% y el 83% de las muertes conocidas en dos poblaciones escocesas se debieron a causas humanas, principalmente disparos, trampas y muertes en la carretera.

Jungle Cat
Un felino Asiático muy escurridizo

Entre los depredadores conocidos figuran los grandes gatos, las grandes aves de rapiña, los zorros rojos (de los gatitos), los tejones de la miel (de los gatitos) y los perros domésticos. La inanición de los gatitos y subadultos contribuye a la baja supervivencia en los severos inviernos del norte.

Duración de la vida Hasta 11 años en estado salvaje y hasta 19 en cautiverio.

  • referencias: Wild Cats of the World
  • imagenes: Flickr