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Gato de las Arenas

Gato Salvaje de las arenas-felis margarita

Gato Salvaje del desierto Felis margarita

Taxonomía y Filogenia: El Gato de Arena Sand Cat está clasificado en el linaje Felis donde está estrechamente relacionado con el Gato Montés y el Gato Patinegro. A veces se ha clasificado con el Gato de Pallas en el género Otocolobus basado en especializaciones morfológicas (principalmente en la región auditiva del cráneo) pero el análisis genético lo sitúa claramente en Felis. Normalmente se describen cuatro subespecies, basándose ampliamente en la supuesta distribución discontinua de la especie, pero se requiere un mayor análisis molecular para evaluar su validez.

Descripción

El Gato de Arena es un gato muy pequeño, sorprendentemente pálido, con una cabeza plana y amplia, coronada por orejas muy grandes. El pelaje es de color arena pálido, gris claro o arena dorada, a menudo finamente moteado con una tenue montura de pelos negros y plateados intercalados en la nuca, hombros y flancos.

El cuerpo está marcado con bandas oscuras parciales y longitudinales y con manchas que normalmente son indistintas o están ausentes por completo, pero que son oscuras y evidentes en un pequeño número de individuos. Las marcas se hacen más evidentes en las extremidades, como prominentes «brazaletes» negros en la parte superior de las patas delanteras, y estrías ligeramente menos obvias en las patas traseras.

Un gato de arena cautivo con su denso pelaje de invierno. Este individuo tiene unas rayas inusualmente prominentes en el cuerpo, que se ven relativamente poco en la especie.
Un gato de arena cautivo con su denso pelaje de invierno. Este individuo tiene unas rayas inusualmente prominentes en el cuerpo, que se ven relativamente poco en la especie.

La cola está débilmente anillada, resolviéndose en franjas oscuras distintivas hacia la punta, que es negra. El pelo de invierno es muy denso y largo en Asia Central (y probablemente en otros lugares de la zona, dadas las temperaturas extremas). Los pies del Gato de Arena están densamente cubiertos de un fino y oscuro pelaje, probablemente para la tracción y el aislamiento en la arena suelta y caliente.

Especies similares El gato montés, que está estrechamente relacionado, es especialmente de color pálido y está débilmente marcado en algunas partes del área de distribución del gato de arena, por ejemplo, en las zonas superpuestas de Argelia, Níger y la Península Arábiga, donde las dos especies se confunden fácilmente. Las enormes orejas y las cortas patas del gato de arena son características y tiene un distintivo andar ondulante cuando se mueve rápidamente en comparación con la acción delimitadora del gato salvaje.

Distribución y Hábitat

El gato de las arenas tiene una distribución discontinua, con poblaciones aparentemente separadas en el Asia central, desde el sur de Kazajstán hasta el centro del Irán; el Oriente Medio y la Península Arábiga; y en el África septentrional, al oeste de Libia (de la que no hay registros). Se registró por primera vez en el Chad, en la Reserva de Caza de Ouadi Rimé-Ouadi Achim, en 2014; esto sugiere que el área de distribución es más continua a través de África del Norte.

El Felino de Arena se registró antes en cuatro países en los que los registros más recientes datan de al menos 10 años y su presencia actual es incierta: Egipto, Israel, Yemen y Pakistán. No está claro si las supuestas lagunas en el área de distribución representan una verdadera ausencia o, lo que es más probable, una falta de registros; la especie es extremadamente difícil de estudiar visualmente en la mayor parte de su área de distribución. Sólo se registró definitivamente en Siria e Iraq en 2001 y 2012 respectivamente.

Felis margarita - Sandkatze im Zoo Osnabrück
Los pies gruesos y peludos de los Gatos de arena actúan como el equivalente en el desierto de las raquetas de nieve, proporcionando tracción y aislamiento en la arena caliente y suelta.

El gato-arenista es un especialista del desierto, capaz de habitar el verdadero desierto con precipitaciones de tan sólo 20 mm por año. habitan una variedad de ambientes desérticos arenosos o pedregosos (hammada) con escasa vegetación, y estepas áridas cubiertas de arbustos.

Dentro de estos hábitats, suelen estar ausentes de las zonas dominadas por dunas de arena movedizas que no pueden sostener ninguna vegetación y, en el otro extremo, de las zonas de vegetación abundante como en los valles profundos y los matorrales (por ejemplo, donde el matorral de Saxual Negro forma rodales de «bosque» bajo en Asia central). Los gatitos de arena se dan en zonas con rangos de temperatura extraordinarios, por ejemplo, de 45°C en verano a -25°C en invierno en el desierto de Karakum, Turkmenistán.

Alimentación ecológica

El Gato de Arena subsiste con pequeños vertebrados adaptados al desierto. La baja diversidad de su hábitat significa que el número de especies registradas en la dieta es relativamente bajo en comparación con la mayoría de los félidos, pero esto no debe ser malinterpretado; es un cazador generalista oportunista y de gran éxito. En general, la dieta está dominada por pequeños mamíferos, en particular ratones espinosos, jerbos, aves, jerbos y ardillas terrestres, así como hámsteres y jóvenes liebres de Tolai y del Cabo.

Las aves y los reptiles son también presas importantes, y pueden superar a los mamíferos como la categoría más importante según la disponibilidad; por ejemplo, durante las fluctuaciones estacionales de los roedores. Los gatos de arena se registran tomando gorriones, alondras, arrendajos, palomas, perdices y gaviotas; rara vez se registran pájaros carpinteros de la cordillera de Asia central. Se come una gran variedad de lagartos y serpientes, incluidas las víboras de cuernos muy venenosos y las víboras de arena (género Cerastes).

gato montés felis margarita comiendo un ave Foto tomada en el zoológico de Parken Eskilstuna, Suecia
gato montés felis margarita comiendo un ave Foto tomada en el zoológico de Parken Eskilstuna, Suecia

Los invertebrados, incluidos los escorpiones y las arañas, se comen fácilmente. A veces entran en los asentamientos para matar a las aves de corral y, según se informa, beben la leche de camello que se deja en las calabazas. Los gatos de arena son independientes del agua potable, pero beben donde hay agua disponible, y a menudo se encuentran cerca de fuentes de agua, presumiblemente porque éstas atraen a las presas.

Los gatos de tierra buscan alimento durante la noche en los períodos más calurosos del año, pero las observaciones incidentales en toda la gama sugieren que la actividad diurna es común en otras épocas, especialmente durante el invierno en las zonas donde las temperaturas nocturnas descienden por debajo del punto de congelación.

gato de dunas de arena Alimentándose con un ratón
gato de dunas de arena Alimentándose con un ratón

El comportamiento de caza no se conoce bien; se enfrentan a las víboras dando una sucesión de rápidos golpes en la cabeza hasta que es seguro despachar a la serpiente con una mordedura en el cuello o en el cráneo. Los Felinos de la Arena son capaces de cavar muy rápido para excavar presas en madrigueras y a veces almacenan comida con una cubierta de arena. Se desconoce si ellos hurgan.

Comportamiento territorial

El Sandcat es poco conocido, con datos muy escasos de telemetría sólo de Israel y Arabia Saudita. Son solitarios y presumiblemente mantienen rangos duraderos, aunque se desconoce si defienden territorios de otros adultos. Se desplazan largas distancias mientras buscan alimento, con hasta 10 km registrados en una sola noche.

La baja productividad de su hábitat y sus amplios movimientos sugieren que las áreas de distribución son grandes y las densidades bajas. Durante el día, los Felinos de Arena descansan en madrigueras o entre las raíces expuestas al viento de la densa maleza, que luego excavan. Sobre la base de un pequeño número de observaciones, las áreas de distribución de los machos en el sur de Israel se superponían entre sí y el área de distribución de un macho era de 16 km2 (probablemente una subestimación).

Chat des sables (Felis margarita)
Parc des f̩lins РSeine-et-Marne РFrance
Tamron SP 150-600mm F/5-6.3 Di VC USD, imagen: flickr

La única estimación de densidad disponible procede del mismo estudio en el que se capturaron 11 gatos en 375 km2 -es decir, tres gatos por cada 100 km2- pero se trata de una subestimación, ya que es probable que otros gatos vivieran en la zona y no fueran capturados.

Reproducción y Demografía

Los gatos de arena en cautiverio se reproducen durante todo el año, aunque la limitada información procedente de la naturaleza sugiere que la reproducción es estacional, al menos en algunas partes del área de distribución, lo que es plausible dados los extremos ambientales del hábitat del gato de arena. En el Sahara y Asia central, el apareamiento aparentemente ocurre entre noviembre y febrero y los gatitos nacen entre enero y abril.

En octubre se registra una camada en el Pakistán, lo que ha dado lugar a la sugerencia de que se produzcan dos camadas al año, aunque esto indica con mayor probabilidad una reproducción estacional en algunas partes del área de distribución. La gestación en cautiverio dura entre 59 y 67 días. El tamaño de la camada suele ser de dos a cuatro gatitos, pero son capaces de producir camadas grandes, y se registran hasta ocho desde el cautiverio. El destete se produce alrededor de cinco semanas, y la independencia se produce a partir de cuatro meses. Los gatos de arena son sexualmente maduros a los 9-14 meses (en cautiverio).

Las camadas registradas de ocho gatitos en cautiverio sugieren que el Gato de Arena es capaz de aumentar la producción reproductiva cuando las condiciones ambientales para la cría son óptimas.
Las camadas registradas de ocho gatitos en cautiverio sugieren que el Gato de Arena es capaz de aumentar la producción reproductiva cuando las condiciones ambientales para la cría son óptimas.

Mortalidad

Hay pocos registros de mortalidad natural; la especie suele darse en hábitats con pocos enemigos naturales. Hay un registro de dos chacales dorados que mataron a un gato de arena en el níger. Las grandes aves de rapiña, incluyendo el Búho Faraón, el Búho Águila Eurasiática y el Águila Real, son posibles depredadores, especialmente de los gatitos. En Asia Central se registran colapsos de población durante los prolongados inviernos nevados, principalmente por la hambruna debida a la fuerte reducción del número de roedores.
Duración de la vida. Desconocida en la naturaleza y hasta 14 años en cautiverio